Los «Padres Peregrinos» se cuentan entre los fundadores de los Estados Unidos de América. Eran puritanos, seguidores de Juan Calvino, y se embarcaron en el Mayflower, un barco que antes había llevado vino, rumbo al Nuevo Mundo en busca de mayor libertad religiosa. Era el 16 de septiembre de 1620 y salieron desde Plymouth. Estaban acompañados por otros inmigrantes, a los que llamaron «Strangers«, para diferenciarlos de sí mismos, autodenominados «Pilgrims«.  Cuando llegaron a las costas de América tuvieron que afrontar muchos peligros y dificultades. Por eso, antes de zarpar  los 41 tripulantes firmaron de mutuo acuertdo el «Mayflower Compact«, donde establecían que un «civil body politic» sería su gobierno en América y que haría «just and equal laws» que todos se comprometían a obedecer.

The Mayflower Compact is consider one of the first important documents in the history of democratic government in America.

Los peregrinos y extranjeros llegaron a Cape Cod, Massachusetts, América, el 9 de noviembre de 1620. El espíritu de de los Massachusetts Puritans ha tenido gran influencia en la democracia americana. Uno de sus primeros líderes, John Winthrop, dijo que esperaban construir una comunidad ideal que sirviera de ejemplo a toda la humanidad:

«We shall be like a city on a hill». «The eyes of all people are upon us».

Desde entonces, los americanos creen en el providencialismo de su nación. Es decir, consideran que están llamados por el mismo Dios a ser líderes mundiales y servir de ejemplo a las demás naciones.

Otro de los colonos más importantes fue William Penn, que pertenecía a la Socitey of Friends, comúnmente llamados Cuáqueros, y a quien el rey Carlos II dio una carta como propietario de Pennsylvania. Para atraer colonos, Penn prometió libertad religiosa, y esta idea también se convirtió en uno de los fundamentos de la nueva sociedad americana.